Profesores del MIT dicen que el dinero para el desarrollo está mal invertido…

… y  reciben el segundo premio más grande en dinero después del Nobel. El Abdul Latif Jameel Poverty Action Lab (J-PAL), creado en el 2003 por Esther Duflo y Abhijit Banerjee -que es dirigido también por Rachel Glennerster, se ha enfocado en diseñar metodologías para simular y analizar el efecto de una determinada variable social, económica o demográfica en el desarrollo económico y social de un grupo humano. Dado que la probabilidad de que una comunidad se desarrolle esta asociada con un montón de variables, el trabajo de cualquier investigador enfocado en estos menesteres para lograr que sus resultados sean científicamente válidos es tremendamente complicado. Por ejemplo, uno puede analizar dos familias con estándares socioeconómicos y demográficos relativamente similares y concluir que el mayor crecimiento económico de una de ellas se debe a que alguno de sus miembros se afilió a un programa de microfinanciamiento. Sin embargo, factores como la ubicación geográfica (y el acceso a los mercados), los riesgos individuales (p.e., una enfermedad crónica) pueden tener más peso en la diferencia.

Y es precisamente la manera de atacar ese dilema lo que le vale a J-PAL el Premio Fundación BBVA Fronteras del Conocimiento en la categoría Cooperación al Desarrollo, equivalente a cerca de 515,000 USD. J-PAL aplica los ya ampliamente utilizados experimentados controlados que son ejercicios econométricos en los que se evaluan periódicamente al menos a dos sujetos o grupos equivalentes en una serie de características. El proceso comienza  exponiendo a uno de ellos, el grupo experimental, una nueva variable o proceso: un programa de desarrollo empresarial, una método de enseñanza, un programa de desayunos, una herramienta de producción, etc. El otro grupo, llamado de control, permanece con las mismas características. Cada cierto tiempo y durante un periodo (que normalemente es mayor a cinco años) se evaluan ambos grupos en cuanto a un determinado parámetro que CUANTIFICA su estado o nivel relacionado con la variable de interés. Por ejemplo, se puede medir el ingreso, el gasto promedio, o el consumo como parámetro del crecimiento económico. J-PAL ha enfocado gran parte de sus esfuerzos en evaluar  el microfinanciamiento como herramienta para el desarrollo. Tarea relacionada con la meta número uno de las Metas de Desarrollo del Milenio de las Naciones Unidas: erradicar la pobreza extrema y el hambre.

La principal crítica que reciben los seguidores de los experimentos controlados viene de los macroeconomistas, quienes señalan la dificultad (o imposibilidad) para universalizar los resultados alcanzados a través de dicha metodología y, por lo tanto, concluir a través de los  mismos que una estrategia aplicada existosamente en una comunidad puede ser integrada a las políticas públicas y conformar un programa regional o nacional alcanzando resultados positivos. Lo cual, al final de cuentas, es lo que justificaría invertir tal cantidad de recursos en investigar dónde se deberían invertir los recursos. ¿O no?

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